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El Litio ¿El oro blanco de la Puna Argentina?

Por Claudio Décima

En el norte de Argentina, en la puna, a más de 3000 metros de altura, rodeado por montañas y cerros, hay un tesoro natural que está cambiando la economía de la región.

El litio, un metal fundamental para el futuro no solo de Argentina, sino del mundo. Es “el tesoro de la puna argentina”.

Seguro que esta semana te quedaste sin batería en el celular, ¿es muy molesto no? Si te pones a pensar, muchas de las cosas que haces durante el día depende de que tengas batería: mandar un mensaje por WhatsApp, mirar una película en la cama, sacarte una selfie o mirar un video. En gran medida, todo esto es posible gracias al litio.

En 1970 comenzó a usarse para fabricar baterías. Y eso revoluciono la industria electrónica. ¿Por qué? Porque es el metal que más optimiza el proceso de carga y descarga de una batería. Es liviano y esto permite que las baterías sean más chicas y pesen menos. Tienen la capacidad de contener mucha energía, es decir, las baterías duran más tiempo encendidas y, además, pueden ser recargadas miles de veces. El uso del litio en baterías nos cambió la vida.

¿Qué es el litio? Seguramente lo escuchaste en alguna clase de química con la tabla periódica de los elementos. El litio es un metal, y es el primero de la tabla, eso quiere decir que es el más liviano. En su estado natural, se encuentra en rocas o disuelto en agua. Puede ser en agua de mar, donde la concentración es muy baja, hasta salares, donde la concentración es muy
alta.

Los salares son lagos secos y, en la superficie, son paisajes extensos y
blancos. Pero, por debajo, en capas subterráneas, hay agua llena de
minerales y sal, las salmueras, donde el litio se encuentra más concentrado.
Ese es el tesoro natural de la puna argentina.

Para extraerlo se hacen perforaciones que llegan hasta las salmueras, que pueden estar desde 100 a 800 metros de profundidad. Desde ahí, se bombea, se transporta a través de caños y se coloca en grandes piletones, donde el agua se va evaporando y el litio queda aún más concentrado. El proceso en piletas lleva 18 meses.

La mayor cantidad de recursos del mundo se encuentra en América del Sur, específicamente llamado “el triángulo del litio”, que el norte argentino comparte con el sur de Bolivia y el norte de Chile. Ahí están los salares que concentran el 80% de los recursos mundiales de este metal.
El mundo necesita cada vez más litio. Y hoy Argentina es el tercer productor mundial de litio, solo superado por Chile y Australia. Se calcula que en Salta,Jujuy y Catamarca hay recursos para cubrir la demanda global de los próximos 133 años.

De todo lo que Jujuy exporta, el 32% es litio. Y de Catamarca el 25%. Los principales destinos son China, Estados Unidos, Japón y Corea.
Argentina es el país con más inversiones para exploración del litio y el que tiene mayor cantidad de nuevos proyectos. Lasinversiones rondan los 3000 millones de dólares y van a generar más de 2 mil puestos de trabajo directo.

Hoy hay más de 40 proyectos en etapa de exploración. Y eso es muy importante.
En 2018, se descubrió que tenemos 88% más de los recursos que creíamos
tener. En los últimos 15 años el valor promedio del litio se multiplico por 5. Y se espera que para 2025 la demanda de este metal se triplique. ¿Por qué?
Porque hay un montón de cosas que tienen batería de litio. Además, el futuro de la industria automotriz es la fabricación de autos eléctricos. Para que te des una idea, para cada batería de este tipo de auto se necesitan 5 kilos de litio, lo mismo que se necesitan para hace funcionar 17.000
celulares.

Como si fuera poco, todos los países del mundo, invierten cada vez mas en tecnologías renovables. ¿Y ese que tiene que ver? Que al ser energías que
dependen de condiciones climáticas, necesitan si o si ser almacenadas, y para eso se necesitan muchas baterías de litio, y mucho, mucho más
grandes.

Hoy las minas del Salar de Hombre Muerto y la del Salar de Olaroz generan más de 500 puestos de trabajo directos y más de mil indirectos en la región,
que incluyen servicios, transporte, comida, ropa e insumos para la minería.
En 2018, las exportaciones superaron los 250 millones de dólares y se proyecta que en el 2024 van a multiplicarse por ocho.

¿Sabes qué significa eso? Que Argentina podría exportar más litio que carne.

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